Jean Imbert : de Top Chef au Plaza Athénée

De Top Chef saison 3 aux cuisines du Plaza Athénée, Jean Imbert a conquis le monde de la cuisine, non sans faire grincer des dents. Voici sa biographie.

Jean Imbert : de Top Chef au Plaza Athénée
© Crédit : Bobbyallin

Jean Imbert est toujours là où on ne l'attend pas. Après avoir fermé son restaurant L'Acajou pour ouvrir Mamie avec les recettes de sa grand-mère, le chef d'origine bretonne est depuis l'été 2021 à la tête des cuisines du Plaza Athénée à Paris. Une nomination qui a fait beaucoup parler au sein du petit milieu de la gastronomie, mais qui ne décourage pas Jean Imbert pour autant.

Le 8 septembre, le quarantenaire a inauguré son offre au Relais Plaza, le bistrot historique du palace, en reprenant en partie les recettes qui ont fait le succès de Mamie. Début 2022, il dévoilera sa carte gastronomique et se sait "attendu au tournant" mais réclame "un peu de bienveillance" et qu'on ne le juge pas avant même d'avoir goûté sa cuisine. En attendant, (re)découvrez ci-dessous la biographie de Jean Imbert.

Une biographie exemplaire de jeune premier

Le 18 juillet 1981, Jean Imbert pointe le bout de son nez dans la ville du Val-de-Marne, L'Haÿ-les Roses. Son père et sa mère possèdent une usine de reliure et d'imprimerie et Jean grandit sereinement autour de ses deux petits frères. Nourris avec des produits sains et sans fast-food, les garçons se régalent aussi lors des réunions familiales qui se déroulent chez leur grand-mère, dans les Côtes-d'Armor. "J'aimais que tout le monde se retrouve. J'assimilais ces moments au partage" rappelle avec émotion Jean Imbert. Féru de littérature culinaire depuis l'âge de 12 ans, le jeune garçon décide alors d'en faire son métier. Alors qu'il est encore scolarisé en section scientifique au lycée, il décide de faire un stage au sein du restaurant de Jean-Pierre Crouzil à Plancoët en Bretagne. A l'issue de ces quelques mois d'apprentissage, Jean Imbert est déterminé : il sera cuisinier !

Son baccalauréat en poche, le jeune homme décide de suivre une formation de cuisinier à l'Institut Bocuse de Lyon. Ses premiers jours sont difficiles et il (ré)apprend les bases en épluchant plusieurs semaines durant, des montagnes de carottes et de pommes de terre. Par la suite, il est embauché dans le restaurant doublement étoilé Au rue de Balzac de Michel Rostang puis dans le restaurant trois étoiles Au Buerhiesel d'Antoine Westerman. L'obtention de son diplôme en 2011 le mène dans les cuisines prestigieuses des chefs reconnus comme Eric Briffard et Marc Meneau. Ces expériences dans la haute gastronomie lui donnent naturellement envie d'ouvrir son propre restaurant.

Âgé de 22 ans seulement, il cherche sa petite pépite dans les rues de Paris… Ce sera finalement un espace en dépôt de bilan situé au 35 bis rue Jean de La Fontaine dans le luxueux 16e arrondissement de Paris. Son père se porte immédiatement garant et sa mère décide de lui donner un coup de main en salle le week-end. Quelques temps après l'ouverture de son premier restaurant baptisé L'Acajou, le chroniqueur gastronomique Jean-Luc Petitrenaud se rend à sa table. Une découverte qui fera l'objet d'une chronique diffusée sur Europe 1, dans laquelle le critique ne tarit pas d'éloge sur ce jeune chef… "C'est remarquablement frais, remarquablement envoyé. Jean Imbert balance de la fantaisie. Il y a beaucoup de jeunesse, beaucoup d'intelligence et puis il faut dire qu'il a la main : dès qu'il touche un produit c'est réussi". Dès lors, le carnet de réservation de l'établissement se remplit à vitesse grand V et les clients sont conquis. En 2009, il obtient le Label Bocuse & Co qui récompense l'esprit d'entreprise de jeunes chefs propriétaires de leur établissement et diplômés du programme Arts culinaire & management de la restauration de l'Institut Paul Bocuse.

Cool Chef, Top Chef, Pékin Express : un parcours fait d'émissions

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© JEROME MARS/JDD/SIPA

Sur le plan médiatique, c'est en 2008 que Jean Imbert apparaît pour la première fois à la télévision dans le programme Cool Chef, diffusé par la chaîne TNT NRJ12. Cette série-réalité a permis au jeune chef de faire voir son minois de jeune premier mais aussi de faire parler de ses recettes… Si l'émission n'a pas rencontré de franc succès, Jean Imbert est pour sa part parvenu à imposer son style. En 2012, la chaîne M6 le contacte pour participer à la troisième saison de l'émission culinaire à succès Top Chef. Au moment des sélections, Jean Imbert ne cache pas son ambition et cette attitude de winner le démarque d'emblée : "Sur une vidéo que détient M6, quand on était 2000 et j'ai dit "J'aimerais gagner l'émission". C'est honnête… A partir du moment où c'est un concours, j'ai envie de gagner et je ne m'en cache pas". Sa volonté (et son talent) paie : il finit par remporter le challenge de Top Chef et empoche pas moins de 100 000 euros ! Grâce à ce confortable cachet, Jean Imbert fait des travaux dans son restaurant L'Acajou et commence à se faire connaître (et reconnaître) du grand public.

M6 souhaite logiquement poursuivre la collaboration avec ce trentenaire ambitieux : la chaîne lui propose de prendre les commandes de l'émission Norbert et Jean, le défi, avec son acolyte - et ancien concurrent ! - de l'émission Top Chef, Norbert Tarayre. Dans chaque épisode, les deux compères relèvent des défis que des téléspectateurs leur lancent, comme par exemple cuisiner un repas digne d'un restaurant trois étoiles… L'année suivante, le chef participe à Pékin Express et revient dans Top Chef, le choc des champions qui oppose les deux derniers gagnants de l'émission. Enfin, en 2013, il anime une chronique dans l'émission 100 % mag' aux côté de l'ancienne Miss France Alexandra Rosenfeld, avec qui il est resté quelque temps en couple.

En 2019, il fait son retour télévisé avec une émission diffusée sur France 5 intitulée "4 saisons" et produite par Martange production. Diffusés en prime time, à partir du 23 juin 2019, quatre épisodes se succèdent en référence à chaque période de l'année (Été, Automne, Hiver, Printemps) avec la mise en avant des produits de la terre et de la pêche. 

Des projets de restaurants ambitieux pour un chef qui ne l'est pas moins !

Dès le 15 mars prochain, sa première tablée gastronomique L'Acajou, située dans le 16e arrondissement de Paris, se transformera en Mamie et proposera des recettes réalisées avec sa grand-mère. Au menu : blanquette de veauœuf à la neige... Tant de plats qui ont marqués l'enfance du chef. 

Fin 2015, le chef prolifique a ouvert plusieurs boutiques parisiennes dans lesquelles il propose des petits pains briochés garnis (en collaboration avec le célèbre boulanger Eric Kayser). Le concept, baptisé Les bols de Jean est un véritable succès !

Sur sa lancée, Jean Imbert accepte la proposition des hôtels Disneyland Paris de réinterpréter à sa sauce les plats les plus iconiques des dessins animés. Le menu, nommé Petit Jean est servi pendant deux mois dans le restaurant du Disneyland Hôtel… Les spaghetti de la Belle et le Clochard sont réinterprétées avec des boulettes de veau et de blonde d'Aquitaine, la Ratatouille de Rémy avec des légumes bio de pleine terre, ou encore la pomme (d'amour) empoisonnée de Blanche Neige. Ses derniers projets en date ? L'ouverture d'un restaurant dans le très sélect club Blanche, à Paris et celle de son premier restaurant new-yorkais… 

À l'été 2020, le chef et l'artiste Pharrell Williams ont ouvert un tout nouveau concept : "To Share", un café-restaurant situé à Saint-Tropez sur La Place des Lices. Le lieu au style street-food propose des produits locaux et bio avec des recettes d'inspiration méditerranéenne. Côté décoration et architecture Pharrell Williams a accompagné la direction artistique et apporté quelques touches personnelles. Après ce beau premier succès le café restaurant "To Share" ouvre de nouveau ses portes le 21 mai 2021.  

Dans cette même période, le Plaza Athénée annonce dans un communiqué de presse la fin de sa mythique collaboration avec le chef Alain Ducasse, en place depuis près de 21 ans. Ce dernier quitte ses fonctions le 30 juin 2021 pour laisser place à Jean Imbert, qui dévoile sa première offre au Relais Plaza le 8 septembre 2021. Le chef y propose une cuisine de brasserie parisienne ainsi que des plats inspirés de son ancien restaurant Mamie.

 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 
 

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Une cuisine générationnelle

Jean Imbert se démarque par des plats qui s'adressent aux gens de sa génération, à savoir : accessibles, généreux et surtout, audacieux. C'est notamment la raison pour laquelle sa cuisine est tant plébiscitée par les stars : Beyoncé et son mari Jay Z, Robert de Niro, Marion Cotillard, Leila Bekhti, Justin Timberlake et bien d'autres encore, se précipitent dans son restaurant parisien pour découvrir sa cuisine. La plupart l'embauche également dans leur cuisine privée à l'occasion d'événements so VIP.

Des recettes raffinées à la carte…

Jean Imbert s'engage dans le bien-manger et ses recettes en sont le reflet ! En effet, il travaille des produits de saison et les rend immédiatement "sexy" en deux temps, trois mouvements. Il travaille par exemple les légumes, comme la carotte de 4 ou 5 manières différentes et apporte une touche d'originalité aux produits du quotidien. Pour Carrefour Market, il propose notamment des recettes en 15 minutes chrono avec des produits de saison. Parmi ses plats qui donnent l'eau à la bouche ? Les petits pois à la carbonara, ses ravioles de chèvre à l'eau de tomate ou encore les (délicieux) pancakes aus pêches… Un régal !

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